La Mariposa Monarca es un pequeño insecto perteneciente al orden lepidóptero y a la familia Nymphalidae, esta es una de las más conocidas de su especie en Norteamérica y otras latitudes del mundo. Una de las más notables características de la Mariposa Monarca es su particular patrón de colores; compuesto por tonos naranjas, amarillos, blancos y negros.

caracteristicas de la mariposa monarca

Características de la Mariposa Monarca

La mariposa monarca (Danaus plexippus) es una especie de lepidóptero, orden de insectos que experimentan transformaciones fisiológicas a lo largo de su desarrollo biológico. Al llegar a su fase adulta estas poseen dos pares de alas membranosas. Es un poco complicado reconocer a la mariposa monarca, puesto que esta se puede confundir con otras especies; como la mariposa monarca del sur y la mariposa virrey. Estas presentan tonos brillantes de naranja y amarillo en sus alas, con bordes negros oscuros y manchas diminutas de color blanco.

La extensión total de este pequeño insecto ronda los 8 y 10 centímetros. Por otro lado, su peso se encuentra entre los 0,25 y 0,75 gramos. En el tórax de la mariposa monarca están ubicados los músculos de sus alas. Esta área del cuerpo tiene dimensiones muy parecidas en ambos sexos. Además, la mariposa monarca tiene 6 patas, al igual que otros muchos de su especie. No obstante, sus extremidades delanteras son vestigiales, es decir, cuya función original se ha perdido durante la evolución. Este animal invertebrado sólo utiliza las extremidades medias y las posteriores.

El patrón de colores tan característico de esta especie es muy provechoso cuando de supervivencia se trata, puesto este les funciona para mimetizarse. Este patrón suele ser menos llamativo en la parte inferior, lo que les ayuda a camuflarse cuando se posan en las ramas de los árboles o en las rocas. Además, la coloración de sus alas actúa como una especie de alerta para los depredadores potenciales. Esto se debe al temor de los depredadores al morir envenenados. Las mariposas monarcas se alimentan de plantas venenosas, y su cuerpo conserva pequeñas dosis de la toxina una vez ingeridas. 

En esta especie existe un dimorfismo sexual bastante definido. Diferenciar el sexo de las mariposas monarcas resulta bastante fácil si se observa con atención los detalles de su anatomía. Las hembras suelen tener un patrón de colores diferentes; las líneas negras de su alas son más gruesas y los tonos naranjas son más oscuros. De igual forma, la magnitud de sus alas y el peso, es menor en las hembras que en los machos. Esto posibilita que las hembras de esta especie requieran menos energía a la hora de volar, además de que las hace menos proclives a lastimarse durante la temporada de migración.

Por otro lado, los machos tienen alas de mayor tamaño, al igual que su peso. Las venas que se encuentran en sus alas son mucho más opacas y delgadas. Los colores de la parte inferior son de un tono naranja o crema pálido. Aunado a ello, los machos tienen unos minúsculos puntos negros en la parte trasera, denominados estigmas. Estas pequeñas manchas son de gran utilidad en el proceso reproductivo de las mariposas monarca, debido a que sirven para liberar feromonas.

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Adicionalmente, en esta especie, indiferentemente de su sexo, la migración ha traído consigo el desarrollo de ciertas habilidades adaptativas que les proporcionan una mayor resistencia al volar y una longevidad mayor a la de otras mariposas, de alrededor unos 9 meses. De igual manera, la forma y el color de sus alas, pueden cambiar a causa de la migración, al inicio de la travesía estas se mantienen más largas y rojizas.

Distribución y Hábitat

Las mariposas monarca son muy conocidas por su migración por toda América del Norte, lugar donde habitan. Estas tienen preferencia por las regiones de climas tropicales y templados. Durante las temporadas cálidas, esta especie se reproduce en el norte de Estados Unidos y Canadá. Cuando llega el invierno y las temperaturas son extremadamente bajas, las mariposas monarca hibernan en bosques de pinos, robles, sauces, cedros, abetos y álamos. Estas emprenden una larga travesía al sur de México y Estados Unidos.

Una vez que estos pequeños insectos llegan a inmensos bosques frondosos, se posan en grandes cantidades sobre los árboles, formando descomunales grupos de mariposas monarca. En estas aglomeraciones de mariposas se pueden distinguir sus característicos colores, lo cual funciona como una señal de alerta para los depredadores. Son muy pocos los que se atreven a comérselas, puesto que tienen el temor a morir envenenados.

En su fase larvaria y adulta este lepidóptero requerirá alimentarse principalmente de los diversos tipos de planta de algodoncillo. Por lo tanto, también es común encontrarlas en los campos, prados, malezas, marismas, bordes de caminos, etcétera. Durante su época de reproducción, esta especie se refugia en jardines, praderas, pastizales, y áreas urbanas y suburbanas. Cuando transcurren estos procesos migratorios las hábitats cambian constantemente, al igual que la alimentación, por ejemplo, en otoño las mariposas monarcas necesitar alimentarse de plantas productoras de néctar.

A pesar de que en Norteamérica reside la mayor cantidad de ejemplares de mariposa monarca, en otras regiones del mundo también se pueden observar. En el siglo XIX, gracias a la transportación de miles ejemplares por el ser humano, la mariposa monarca se ha extendido por muchos lugares lejos del continente americano. Hay una amplia distribución de esta especie en África, Europa y pequeñas islas de Oceanía.

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Por ello, esta especie también se ha establecido en Indonesia, algunas islas del Pacífico, las islas Canarias, Australia, Nueva Zelanda, España y el norte de Marruecos. Asimismo, también está presente en Hawái, Bermudas, las islas Salomón, Nueva Caledonia, Nueva Guinea, Ceilán, Azores y la India. Además, ocupa en zonas de América Central, las islas del Caribe y el norte de Sudamérica. La mariposa monarca se puede observar en todas estas regiones, en pequeñas o grandes cantidades.

Migración

Esta especie protagoniza un fenómeno migratorio sin precedentes que ocasiona una gran admiración en todo el mundo por su grandeza y majestuosidad. En el transcurso de su migración anual recorren miles de kilómetros en busca de encontrar lugares cálidos, en comparación con las temporadas de invierno del sur de Canadá y el norte de EE. UU. Una de las migraciones más destacadas que realizan es la de la población del este de Norteamérica, las cuales hacen un largo viaje que puede alcanzar los 4.000 kilómetros de distancia.

Esta población de mariposas monarcas que habita al este de las Montañas Rocosas, va desde Estados Unidos a los bosques de Ciudad de México y Michoacán. Estos santuarios poseen un clima que les facilita su supervivencia durante el invierno debido a su cercanía con el océano. Por otro lado, la población oriental que es de menor cantidad, lleva a cabo su temporada de hibernación en localidades de la zona costera de California. Las migraciones que esta especie realiza hacia al sur son entre los meses de agosto y octubre, en primavera la realizan hacia el norte.

Algunos grupos de mariposas monarca logran hacer travesías transatlánticas, llegando inclusive al suroeste de Gran Bretaña y España. Por este motivo, muchos ejemplares de esta especie radican en las Islas Canarias. Por el contrario, las mariposas monarca que se encuentran en Australia solo hacen migraciones cortas por la isla. En ocasiones, muchas poblaciones de esta especie no son como las norteamericanas, puesto que son bastante sedentarias y no les gusta realizar ningún tipo de viaje. La razón de este fenómeno se desconoce, sin embargo, se presume que es porque viven en zonas tropicales.

El motivo principal del por qué las mariposas monarca realizan estos viajes migratorios tan extensos radica en su necesidad de reproducción. La especie sólo logra alcanzar su maduración sexual con el calor de la primavera, estas requieren de lugares menos fríos para el proceso reproductivo suceda correctamente. A penas inicia la temporada de primavera estas emprenden su retorno hacia el norte para culminar su ciclo de vida. Aunado a ello, este lepidóptero no cuenta con las adaptaciones anatómicas necesarias para soportar las bajas temperaturas.

Además, la época del invierno impide que florezca la planta que provee los nutrientes a las orugas monarcas para desarrollarse, la asclepia. Las mariposas monarca tienen la capacidad de recorrer estas grandes distancias volando gracias al aprovechamiento de los vientos y las columnas térmicas ascendentes. De este modo se les hace más fácil ganar altura y, de igual manera, planear sin gastar tanta energía.

Alimentación

Las hembras monarcas colocan sus huevecillos en plantas conocidas como algodoncillos. Por ello, cuando las crías nacen, están rodeadas de zonas abiertas con pastizales o campos de cultivos. A penas eclosionan, y se convierten en pequeñas orugas, las hojas de esta planta funcionan como su principal fuente de alimento. Estas son sumamente nocivas para cualquier animal herbívoro que la ingiera, debido a poseen sustancias tóxicas.

Por lo tanto, esta planta resulta eficaz para alejar a sus depredadores, ya que si se alimentan de una mariposa monarca pueden tener problemas intestinales, vómitos o inclusive morir. Cuando esta especie se alimenta del algodoncillo le quedan los restos de los cardenólidos en su organismo. Tras comerse una, a sus depredadores no les quedará más ganas de hacerlo de nuevo, pues su peculiar coloración los advierte. Esta capacidad que posee esta especie se denomina aposematismo animal. Además, la planta también le proporciona de moléculas volátiles que les otorga un olor que resulta bastante repelente.

Por otro lado, la alimentación en su etapa adulta consiste en una gran variedad de flores con néctar. Estas plantas melíferas les proveen de los nutrientes necesarios para llevar a cabos sus largos viajes y para su reproducción. Una de las adaptaciones que sucede en la fase crisálida de las mariposas monarcas es que estas desarrollan un apéndice alargado y tubular que les permite succionar el néctar de las flores. Entre sus plantas favoritas destacan los ásteres, fleabanes, girasoles y blazingstars. Este proceso además ayuda a la polinización de las flores de las regiones en donde habitan.

Reproducción

Las mariposas monarcas son animales ovíparos, es decir, especies en las que sus embriones son desarrollados en huevos. En esta modalidad reproductiva los huevos son depositados en un medio externo, en donde terminan de completar su desarrollo embrionario hasta eclosionar. La temporada de apareamiento de esta especie usualmente sucede en primavera, justo antes de realizar su proceso migratorio hacia los sitios de hibernación.

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Las mariposas monarca alcanzan su madurez sexual aproximadamente a los cuatro o cinco días después de haberse convertido en adultas. Ambos sexos tienen la capacidad de aparearse más de una vez. Esta especie consta con un particular proceso de cortejo, este se divide en 2 fases; la fase aérea y la fase terrestre. En la primera fase el macho persigue muy de cerca a la hembra que se encuentra en celo y la sujeta. Luego de esta especie de danza de cortejo, en la segunda fase el macho empuja y lanza a la hembra contra el suelo.

Una vez que haya pasado todo eso, ahí en el suelo es donde se llevará a cabo el coito, en el que el macho depositará su espermatóforo en la mariposa monarca hembra. En conjunto con el esperma, el espermatóforo proporcionará los nutrientes necesarios que ayudarán a la hembra en la postura de los huevos. Cuando llega el momento oportuno para que la hembra ponga los huevos, esta deposita a sus crías en las plantas de algodoncillo.

El desarrollo embrionario dependerá de muchos factores, uno de ellos es la temperatura del ambiente, por lo que puede durar aproximadamente dos semanas. El ciclo de vida de la mariposa monarca consiste en 4 etapas, estas tardan alrededor de un mes en convertirse oruga a mariposa. En la quinta fase de su estado larvario sucede su metamorfosis final, después de 9 o 15 días emerge como toda una mariposa adulta.

Ciclo de Vida

Como se mencionó anteriormente, la mariposa monarca forma parte del orden de los lepidópteros. Por lo tanto, al igual que el resto de los animales que conforman este grupo, estos son insectos holometábolos, cuyo desarrollo comprende las fases de huevo, larva, pupa e imago. La hembra monarca puede llegar a poner hasta unos 400 huevos en las plantas de su hábitat, para que pasados unos días las crías se transformen en la mariposa de colores brillantes tan característicos que todos conocemos.

Huevos

El ciclo de vida de esta especie inicia como un huevecillo producto del coito entre la hembra y el macho monarca. Los huevos son de un tono verde claro o beige amarillento, además miden aproximadamente unos 2 milímetros y pesan 0,5 miligramos. Estos pequeños huevos con forma ovalada y crestas longitudinales son depositados en la parte inferior de las hojas de la planta de algodoncillo. Esta fase dura alrededor de los 3 y 8 días, pasado estos días el huevo eclosiona en forma de larva u oruga. En el transcurso de que esta especie envejece los huevos que pone son cada vez de menor tamaño.

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Larvas

El desarrollo de las orugas monarcas se puede dividir en 5 etapas. En el primer estado larvario, la oruga que surge del huevo es casi traslúcida, de un tono verde opaco. En este primer estado la larva no posee ningún tipo de tentáculo o banda de coloración. Además de alimentarse en pequeñas dosis de las hojas de algodoncillo, estas ingieren el envoltorio del huevo de donde eclosionaron. Al realizar esta práctica, se mantienen haciendo movimientos circulares, de esta modo están previniendo quedarse atrapadas en el flujo de látex.

En el segundo estado larvario, estas empiezan a desarrollar ciertos patrones de coloración, con rayas negras, blancas y amarillas. Por lo tanto, a lo largo de esta etapa la larva dejar de ser transparente. Asimismo, comienza la aparición de tentáculos de un color negro brillante. Estos diminutos tentáculos consisten en cuatro durante esta fase, dos crecen en la zona del torso y otros dos más en la zona abdominal.

Cuando llega al tercer estado, las bandas del cuerpo de la oruga ya tienen un color diferente. Los tentáculos posteriores empiezan a ser más alargados. Aunado a ello, sus extremidades pueden ser diferenciadas con mayor facilidad, puesto que se le desarrolló un par más de ellas. Las orugas en esta fase tienen dos tentáculos cerca de su cabeza y dos pares más atrás. Asimismo, en esta etapa la oruga empieza alimentarse del largo del borde de las hojas de algodoncillo.

En el cuarto estado, la larva vuelve a desarrollar un patrón de bandas diferentes. Debido a la hoja de la asclepia, la oruga también presenta unas pequeñas manchas blanquecinas ubicadas en la parte posterior del insecto. Por otro lado, en el último estado larvario, el quinto, el patrón de bandas del cuerpo de la oruga es mucho más colorido y brillante. Además, los puntos blancos son un poco más grandes en la punta.

De igual manera, en esta última etapa la oruga termina su proceso de crecimiento, esta alcanza una medida en torno a los 5 y 8 milímetros de ancho y entre los 25 y 45 milímetros de largo. En ella, las larvas ya logran masticar el pecíolo de las hojas de asclepia. Antes de convertirse en una pupa, estas deben alimentarse mucho para aumentar su masa corporal. Finalizando esta fase, llega el momento de la oruga de buscar un lugar de pupación, en donde se pueda adherir fuertemente y transformarse en una crisálida.

Crisálida

Luego de pasar por todo el proceso que conlleva ser una larva, la oruga se adhiere a una superficie horizontal con la ayuda de una almohadilla de seda. Allí se agarra fuertemente con sus extremidades inferiores, quedando colgado con la cabeza hacia abajo, asemejando a una especie de «J». Posterior a esto, se convierte finalmente en una pupa o crisálida de un tono verde azulado pálido, con unos minúsculos puntos de color dorado.

La duración de la fase de crisálida puede variar dependiendo de las condiciones ambientales. Suele durar un mes o de 8 a 15 días con las temperaturas propias de las temporadas de verano. A partir de este momento se puede observar progresivamente la aparición de sus alas, ojos, músculos y demás extremidades. Las crisálidas se puede encontrar colgadas en pequeños arbustos, estas sólo saldrán una vez que se haya completado su desarrollo.

Adulto

Tras dos semanas desde que empezó su fase de pupa, las mariposas monarcas emergen de la fina capa que las recubren. Una vez que haya pasado esto, estas mariposas son consideradas adultas. Estas se mantienen colgando boca abajo y con las alas abiertas hasta que logren secarse por completo. Los distintos fluidos de su cuerpo son transportados hacia las alas, de esta manera ya pueden extender y recoger sus alas para volar. En el caso de la alimentación, en esta fase se incluye una amplia gama de plantas de néctar.

Como ya se había mencionado, la duración de cada una de estas fases dependerá de muchos factores, entre ellos destaca la temperatura. Además, existen mariposas de esta especie que nacen entre finales de verano y comienzo de otoño que logran vivir hasta unos nueves meses, estas mariposas monarca son conocidas como la generación matusalén. Las mariposas que nacen durante estos meses del año, logran completar el ciclo migratorio por toda Norteamérica, desde Canadá hasta México.

Amenazas

Según la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN), la mariposa monarca está catalogada como «preocupación menor». En los últimos 10 años su población ha disminuido en un 25%, en la actualidad se estima que hay unos 10 mil ejemplares adultos repartidos en un rango de 20.000 km2. No obstante, el fenómeno migratorio de la mariposa monarca si está considerado por la UICN como “fenómeno en peligro de extinción».

Esta travesía de tantos kilómetros puede traer consigo muchas amenazas para este pequeño insecto. Por lo tanto, algunas asociaciones mexicanas han tomado ciertas medidas en invernaderos. En el año 1986, se fundó la Reserva de la Biosfera Mariposa Monarca en dicho país, en esta se incluyó a más de la mitad de las colonias de hibernación. Pese a ello, igualmente se deben tomar prevenciones con respecto a este tema, ya que existen varios peligros que atentan contra la densidad poblacional de la mariposa monarca.

Los cambios radicales en el hábitat natural de la mariposa monarca como consecuencia de actividades humanas son un gran riesgo para la especie. En primer lugar se encuentra el cambio climático. El aumento y descenso de las temperaturas atmosféricas pueden ser muy perjudiciales para la mariposa monarca, puesto que todos estos implican grandes cambios en sus ecosistemas. Si el equilibrio de su hábitat se ve afectado, los animales que residen ahí son los que sufren las consecuencias.

Al igual que el cambio climático, la deforestación es otro mal que sufre esta especie por culpa del ser humano. La pérdida de la biodiversidad tiene una amplia relación con la tala y quema de árboles y de zonas montañosas completas. Esta representa una gran amenaza para la vida de la mariposa monarca. Este tipo acciones ocasionan que una buena parte de su hábitat se vea eliminada o deteriorada, lo que conlleva a que no pueda desarrollar su ciclo vital, ni mucho menos reproducirse.

Aunado a todo lo anterior, se encuentra el uso excesivo de fertilizantes y pesticidas químicos, ya que estos contribuyen a la destrucción de la flora silvestre o alteran su composición. Una de las plantas que se ve más afectada con el uso de estos productos tóxicos es la asclepsia o también conocida como algodoncillo, planta imprescindible para que el ciclo de vida de la mariposa monarca se lleve a cabo, puesto que esta es su principal fuente de alimentación durando su fase de oruga. La supervivencia de esta especie está altamente influenciada por la disponibilidad de esta planta.

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