Animales Carroñeros: Concepto, Tipos y Características

Usualmente se ha utilizado de manera coloquial la expresión Animal Carroñero como un adjetivo calificativo negativo para referirnos a una persona cuya conducta es, cuando menos, reprochable, porque observamos que se aprovecha de una manera dañina de alguna situación, pero lo que probablemente no se sepa es que los Animales Carroñeros son necesarios para la naturaleza, por ello te invitamos a leer este artículo y enterarte de lo beneficioso que son.

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Los Animales Carroñeros

Nos puede parecer familiar una estampa en la que veamos a unos buitres dirigiéndose en  conjunto hacia los restos de un animal muerto para comérselo. Bien, no es justo que pensemos que esos buitres son animales malos o perniciosos porque actúen de esa forma, ni se trata de los únicos animales cuyo método de alimentación es ser carroñeros.

Los animales carroñeros o necrófagos son animales que toman su alimento de los cuerpos muertos de animales que cazan o que son abandonados por otros depredadores. Y por el hecho de no cazar, sino de aprovecharse de los despojos que dejan otros animales carnívoros, se tiende a pensar que son animales oportunistas.

Pero esa es su costumbre, y en razón del peligro que puede entrañar el acercarse al cadáver de un animal, mientras aquel que lo cazó se está alimentando de él, los animales carroñeros despliegan una inigualable paciencia, llegando a esperar horas hasta el momento en que el cazador ha aprovechado a su presa y se siente satisfecho, dejándola abandonada, para poder acercarse y comer de ella.

Es usual que los animales carroñeros se desplacen en pequeños grupos, pero no se guaran fidelidad entre ellos, por lo que es frecuente verlos enfrentándose por conseguir las mejores piezas del cadáver del animal del que se están alimentándose. Pero es importante saber que no todos los animales son exclusivamente carroñeros. Algunos de ellos solo utilizan esta práctica de recurrir a la carroña en los casos en que existen pocas presas que puedan ser objeto de caza.

¿Cuál es la importancia de los Animales Carroñeros?

La función que cumplen los animales carroñeros es de vital importancia, porque cuando se alimentan de cadáveres, proceden a eliminar los restos orgánicos de los ecosistemas, apartando los riegos de ciertos tipos de contaminación, y contribuyendo en el reutilizamiento de nutrientes, así como en el regreso de la energía al sistema natural.

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Por otra parte, juegan un rol esencial en las cadenas tróficas, debido a que ellos constituyen el  eslabón que apresura la metamorfosis de la materia orgánica muerta, representada por los cadáveres de animales que se encuentran en la naturaleza, pudiendo actuar luego de ellos los organismos que descomponen la materia.

Otra de sus funciones es mantener el hábitat limpio, porque, con su particular método de alimentación, proceden a eliminar los animales muertos que pueden constituirse en una amenaza para la salud de otros seres vivos, como puede ser el caso de la difusión de algunas enfermedades que puedan afectar a animales vivos cuando se encuentran expuestos a los cadáveres.

Así mismo, en aquellos momentos en que, por diversas condiciones, son escasos los animales de presa y las fuentes de comida, los animales carroñeros demuestran una gran versatilidad alimentaria, porque su dieta es flexible, permitiéndoles adaptarse a las circunstancias adversas y, de esa manera, conseguir su sustento con mayor facilidad que otros animales que tienen una dieta más concreta, lo que también les permite evolucionar en cualquier tipo de ambiente.

Animales Invertebrados Carroñeros

Como hemos afirmado antes, no todos los animales son exclusivamente carroñeros, como las comunes aves carroñeras, tal como ocurre con los buitres, sino que existen otros, cuyas dietas pueden ser variadas, pero que se pueden convertir en necrófagos en aquellos momentos en que se les presenta la ocasión, como les ocurre a los leones o las hienas.

Se puede encontrar una extensa selección de especies animales que son exclusivamente carroñeras o que no lo son, pero pueden hacer uso de este método de alimentación, en varios grupos del reino animal. Entre esos grupos, podemos encontrar animales vertebrados e invertebrados.

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Para que se pueda tener un mejor conocimiento de estas incomprendidas especies de animales carroñeros vamos a proceder a ofrecer ejemplos de estos, comenzando por el grupo de los animales invertebrados que tienen este tipo de alimentación:

Erizo de mar púrpura (Equinodermo)

Se denomina así por el color violáceo de sus púas, que usa como su arma de defensa y para poder movilizarse. Resulta característico de estos animales que tengan la capacidad de enterrar su cuerpo hasta varios metros debajo del fondo del mar. Su alimento lo constituyen los pequeños moluscos o animales muertos que se pueden encontrar en el fondo del mar, utilizando el método de adherirse a ellos para poder ingerir su carne.

Cangrejo (Crustáceo)

El cangrejo tiene la capacidad de poder alimentarse tanto de estrellas de mar como de peces, caracoles o erizos de mar. De otra parte, no son exclusivamente necrófagos, porque también se alimentan de los huevos de otras especies marinas, así como de cualquier otro ser vivo que esté muerto y cuyo cadáver llegue hasta el fondo del mar, como es el caso del cangrejo violinista.

Insectos

Un ejemplo típico de los insectos carroñeros son las moscas verdes, las moscas de la carne, las hormigas, las avispas, las cucarachas, el milpiés gigante o el escarabajo carroñero, que tal como lo sugiere su nombre, su alimento está constituido por cuerpos de animales muertos que se encuentran en estado de descomposición.

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Además, es característico de estos escarabajos hacer acopio de los cadáveres de invertebrados encontrados, enterrándolos para, posteriormente, dárselos como comida a sus larvas.

Aves Carroñeras

Sin duda, se trata las especies de animales carroñeros que son más conocidas por ese tipo peculiar de alimentación que tienen. He aquí una lista de las aves carroñeras más comunes, algunas de ellas seguramente conocidas por todos:

Buitre leonado

Es un ave muy fácil de reconocer debido a su característica cabeza blanca sin apenas plumas. Tienen una asombrosa capacidad para detectar y localizar cadáveres de animales a enormes distancias, por razón de que poseen una muy poderosa vista, en particular si se trata de campos abiertos o áreas en las que no existe mucha vegetación de altura o árboles.

Poseen un pico de forma curvada y unas poderosas garras, particularmente adaptadas al tipo de alimentación carroñera, porque los utiliza como herramientas para poder desgarrar mejor la piel y los tendones de los cadáveres de los que se alimenta.

Buitre quebrantahuesos

Recibe este peculiar nombre debido a su extraña costumbre de elevar huesos de los cadáveres de los que se alimenta hasta grandes alturas para posteriormente proceder a soltarlos. Cuando los huesos se estrellas contra las rocas se fracturan, lo que les facilita poder consumirlos e ingerirlos, al encontrarse fraccionados en porciones más chicas, pero no lo hacen para comerse el tuétano del interior de los huesos, como indica la creencia popular.

Cuervo común

Se trata de uno de los animales más oportunistas que existen, y tiene la capacidad de variar su dieta, de acuerdo a la zona en la que se halle. Si se encuentra en un lugar en el que abunde la carroña, puede desgarrar la carne de los cadáveres de los que se alimente debido a su grueso pico.

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Peces Carroñeros

Aunque no parezca posible, se pueden encontrar en el agua animales carroñeros, excluyendo a los erizos de mar y a los cangrejos. He aquí algunos ejemplos de especies de peces que son exclusivamente carroñeros o que comen carroña ocasionalmente:

Tiburones

Los tiburones no son depredadores únicamente, sino que, dependiendo de las circunstancias, pueden convertirse en carroñeros, contribuyendo con su comportamiento a la exclusión de la materia orgánica muerta del hábitat marino.

Rémoras

Se trata de una especie de peces que se adhieren a la parte inferior de los tiburones, estableciendo una relación simbiótica con ellos, por la que son protegidas de llegar a ser presa de otros peces. Su modo de alimentación es alimentarse de los restos que el tiburón no come de las presas que caza y, en ocasiones, aunque parezca un poco repugnante, pueden incluso consumir las heces del tiburón.

Reptiles Carroñeros

Dentro de la familia de los reptiles podemos encontrar también algunos ejemplos de animales que se alimentan de la carroña. En esta sección vamos a explicar algunos de ellos:

No existe duda respecto a que el reptil carroñero más conocidos es el dragón de Komodo, además de ser el más temido por el peligro letal que entraña su mordida, debido a que se ha comprobado que sólo la mordida puede causar la muerte en razón de la peligrosísima mezcla de bacterias que se encuentran en su saliva y su boca.

Ciertamente el dragón de Komodo es esencialmente carroñero, pero también tiene la capacidad de cazar en grupo. Otros ejemplos de especies de reptiles que pueden incluir carroña en su alimentación son los caimanes, los cocodrilos, el lagarto ocelado y las tortugas de agua dulce.

Animales Mamíferos Carroñeros

Aunque no se trata de animales exclusivamente carroñeros, se adaptan a comer carroña si se encuentran en una situación tan difícil que no tengan otra opción. Algunos ejemplos de mamíferos que pueden convertirse en animales carroñeros son los siguientes:

Mapaches

Se trata de mamíferos que comen más carroña en zonas en las que la vegetación y la vida silvestre no son abundantes, debido a que su alimentación usual está constituida por frutas dulces y animales invertebrados.

Hienas

Son animales que, en ocasiones, pueden llegar a cazar, si ocurre que la situación lo amerita. En los momentos en que sigue el comportamiento de un animal que come carroña, la hiena pone en práctica el cleptoparasitismo, lo que quiere decir que procede a atacar a otros depredadores que hayan cazado una presa, ejerciendo sobre ellos presión para que la abandonen y así poder alimentarse de ella.

Las hienas procederán entonces a consumir muchas partes del cadáver, con excepción del pelo, las pezuñas y los cuernos, debido a que no tienen la capacidad para digerirlos de forma adecuada.

Demonio de Tasmania

Un animal pequeño y de hábitos nocturnos, pertenece a la familia de los marsupiales y es el más grande de los que existen. Resulta muy usual observarlo alimentarse de carroña, aunque tiene la habilidad para cazar presas inferiores e inclusive de su mismo tamaño. Constituye una de sus características más conocidas la desmedida voracidad que exhibe cuando come.

Es tal  que, haciendo un uso eficiente de sus mandíbulas y de sus dientes afilados, es muy capaz de engullir a su presa en pocos minutos, lo cual hace incluyendo la piel y el hueso.

Chacal

Otro de los animales mamíferos que puede ser al mismo tiempo carroñero y cazador, dependiendo de la situación y del medio ambiente en el que se encuentre. Es un animal de hábitos nocturnos y es omnívoro. Su dieta es muy variada, ya que puede incluir desde aves hasta reptiles, lo que incluye anfibios y pequeños mamíferos muertos.

Coyote

Se trata de otro animal que ha evolucionado y ha sido capaz de adaptarse y progresar en diversos hábitats, en parte debido a la multiplicidad de alimentos que puede consumir y a que, si la situación lo requiere, también comerá carroña, razón por la que se ha convertido en el ejemplo típico de un animal oportunista nato.

Otros casos de animales mamíferos que pueden ser carroñeros ocasionales son los zorros, los lobos, los erizos, los leones, los tejones y los osos.

Espero que esta lectura haya sido de mucha utilidad y que les haya obsequiado un mejor conocimiento sobre estas criaturas necesarias que son los animales carroñeros.

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